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18 Musher sind noch für das Summit Quest gemeldet
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  12.02.2021
  
19:41:52  
Musher -> Hugh Neff kehrt zum Quest zurück

Es ist drei Jahre her, dass der langjährige Musher Hugh Neff am Yukon Quest teilgenommen hat, aber der 53-Jährige sagt, er sei so motiviert wie eh und je. "Ich werde immer konkurrenzfähig sein, da ich mit Michael Jordan und Walter Payton aufgewachsen bin", sagte er diese Woche von seinem Haus in Fairbanks. "So bin ich nun mal."

Neff ist eine schillernde und zwiespältige Figur in der Welt des Dog Mushing. Er hat das Quest zweimal gewonnen. Aber er wurde von dem Rennen - und dem Iditarod - ausgeschlossen, nachdem einer seiner Hunde während des Quests 2018 erstickt war. Tierärzte stellten fest, dass der Hund mehrere vermeidbare Gesundheitsprobleme hatte. Neff bestritt das Urteil, aber die Erfahrung hat ihn für mehrere Jahre von großen Rennen abgehalten.

Er weiß, dass es Leute gibt, die seiner Rückkehr zum Rennen in diesem Jahr skeptisch gegenüberstehen. "Ich bin bereit, verurteilt und verleumdet zu werden oder was auch immer die Leute sagen werden, aber die meisten von ihnen kennen mich nicht", meint er.

Die Rennleitung sagte, dass Neff die gleichen Hundekontrollen durchlaufen wird, wie alle Musher. "Er hat alle Protokolle erfüllt, die die Restriktionen von ihm verlangen", sagte Race Marshal Doug Grilliot. "Wir freuen uns darauf, ihn auf dem Trail und nächstes Jahr beim großen Rennen wieder dabei zu haben."

In den Tagen vor dem Rennen am Samstag absolviert Neff letzte Läufe mit seinem Quest-Team. Er nimmt sie mit auf stundenlange Touren durch die Trails des Chena River Valley nordöstlich von Fairbanks, wo die Temperaturen auf minus 25 Grad Fahrenheit fallen. Bei einem der letzten Läufe war er ruhig und selbstbewusst. Seine Gedanken schweiften von der nationalen Politik ("Mein Vater war ein Leben lang Republikaner, aber er würde es hassen, wohin sich die Partei entwickelt hat") über die Geschichte des Dog Mushing bis hin zu seinem neu entdeckten Veganismus ("Ich habe 20 Pfund abgenommen, fühle mich aber irgendwie schwach").

In den letzten Jahren hat Neff seiner Frau, Olivia Shank Neff, geholfen, ihr Ziel, das 1.000-Meilen-Quest zu beenden, zu erreichen. Sie sagt, dass sich an der Persönlichkeit ihres Mannes wenig geändert hat. "Ich denke, er hat mehr Selbstbeherrschung - aber nichts Interessantes", sagt sie.
Aber er hat viele Änderungen an seinem Lebensstil vorgenommen. Er trinkt weniger, macht mehr Hausarbeit und sieht weniger fern. Neff ist der Hauptversorger für ihre etwa 40 Schlittenhunde, ein paar Schweine und Ziegen sowie zwei Hunden, die dem Schicksal einer Fleischfabrik in Thailand entkommen sind.

Das Paar ist kürzlich von Tok in ein neues Haus in der Nähe von Fairbanks gezogen. Das Gehöft gehörte LeRoy Shank, Olivias Großvater und einer der Mitbegründer des Quest, der im letzten Frühjahr verstarb. Er hatte die letzten Jahre damit verbracht, seine Mobilität und neurologischen Funktionen aufgrund der Parkinson-Krankheit zu verlieren. Der Tod von LeRoy hat die beiden schwer getroffen: Sie sehen sich als Fackelträger seines Mushing-Erbes.

In ihrem Blockhaus steht der Tisch, an dem laut Neff die Idee für das Quest entstand (obwohl die meisten Berichte sagen, dass das Rennen im Bulls Eye Saloon erdacht wurde). In jeder Ecke des Hauses sind Quest-Banner und Trophäen aufgereiht.

Neff sagt, er fühle sich mit dem Geist des Rennens und den Menschen, die es ermöglichen, verbunden. Er macht Gemeindearbeit, um das Quest zu fördern, hält Vorträge in Schulen in einem charakteristischen "Cat in the Hat"-Hut und reist mehrmals im Jahr in die Dörfer der Alaska-Natives, um Kinder über Mushing und die Pflege von Hunden zu unterrichten.

Er ist mürrisch, wenn es um die jüngere Generation von Schlittenhundefahrern geht, die mit den sozialen Medien verbunden sind. Er sagt, dass er nicht weiß, ob sie genug Respekt für die Geschichte des Mushing und die Legenden, die das Quest und ähnliche Rennen geschaffen haben, besitzen. "Ich nenne das neue Zeitalter gerne „Internet Dog Mushing“ - wo jeder nur im Internet tratscht", meint Neff. "Die meisten dieser Leute wissen nicht einmal, wie man einem Hund ein Geschirr anlegt."

Er führt dieses Jahr ein junges Team und gibt zu, dass einer der "Internet-Musher" wahrscheinlich das diesjährige Quest gewinnen wird. Er sagt, er konzentriere sich nur darauf, seine Hunde gesund und glücklich zu halten.

Aber er bereitet sich auch auf ein Team vor, das um den 1000-Meilen-Sieg kämpfen kann - wenn es wiederkommt.




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